I ricercatori dicono che hanno rilevato differenze genetiche che potrebbero aiutare a spiegare perché alcune di queste creature sulla costa della California sono sopravvissute a una piaga mortale.

La malattia che ha decimato le stelle del mare ocra nella California settentrionale sembra aver alterato il loro pool genetico.

Nell’estate del 2013, le stelle marine ocra della costa californiana sono state vittime di una piaga mortale.

Per prima cosa hanno sviluppato minacciose macchie bianche. Poi, come in un film dell’orrore, le loro braccia marcite hanno iniziato a staccarsi dai loro corpi e strisciare via. Non sono però andate lontano.

“Semplicemente si dissolvono in pochi giorni”, ha detto Lauren Schiebelhut, una biologa dell’Università della California, Merced, che studia le creature.

Più dell’80 per cento delle stelle ocra del mare sulla costa settentrionale è morto a causa di quell’epidemia di sindrome da deperimento delle stelle marine, come viene chiamata la malattia. Sulla scia della devastazione, la dottoressa Schiebelhut ei suoi colleghi hanno guardato i sopravvissuti e si sono chiesti: avevano qualcosa che i morti non avevano?

In un nuovo articolo negli Atti della National Academy of Sciences, riportano una differenza rilevabile tra i geni delle stelle marine prima dell’epidemia e dei sopravvissuti. I test genetici mostrano anche che le nuove generazioni di stelle marine hanno più in comune con i sopravvissuti che con le generazioni passate – gli eventi del 2013 sembrano aver lasciato un segno indelebile nel pool genetico della stella marina.

Gli scienziati non sono sicuri di cosa abbia causato l’epidemia, ma hanno suggerito che potrebbe essere dovuto al riscaldamento delle temperature oceaniche.

La stella del mare ocra fa la sua casa in piscine di marea rocciose lungo tutta la costa della California. Prima dell’epidemia, i ricercatori avevano prelevato campioni di tessuto in 16 diverse località sparse tra la baia di San Francisco e il confine con l’Oregon. In seguito, hanno prelevato campioni dai sopravvissuti nelle stesse posizioni. Usando diversi tipi di test genetici, hanno scoperto che alcune sequenze erano più comuni nelle stelle marine ora di quanto lo fossero state prima, mentre altre erano meno comuni.
Quindi, hanno rivolto la loro attenzione alle giovani stelle marine che sono apparse dopo l’epidemia.

Ogni anno, le raffiche di piccole larve di stelle marine trascorrono il primo stadio della loro vita fluttuando nell’oceano aperto. Mesi dopo, tornano a casa per sistemarsi.

Al momento dello scoppio della malattia da deperimento – la cui causa è ancora sconosciuta, ma potrebbe essere collegata a temperature più calde – molte larve generate da stelle marine morenti erano ancora in mare. I ricercatori hanno pensato che quando apparve il gruppo successivo di giovani stelle marine, avrebbero assomigliato alle generazioni precedenti. “Ci aspettavamo che il loro pool genetico fosse molto simile agli adulti originali”, ha affermato il dott. Schiebelhut.

 

Ma non è questo il caso. Quando i ricercatori hanno esaminato le nuove stelle marine, quelle ancora vive erano più simili ai sopravvissuti. Gli scienziati ritengono che quelli che discendevano dalle stelle del mare morenti si ammalassero e morissero al loro ritorno nelle pozze di marea.

Hanno visto lo stesso spostamento in più posizioni, suggerendo che non era casuale. Piuttosto, è più probabile che stiamo assistendo a una selezione naturale che avviene davanti ai nostri occhi. C’era qualcosa nelle stelle del mare che riusciva a superare e che permetteva loro, e non i loro vicini, di sopravvivere. Poiché le condizioni meteorologiche estreme e le massicce estirpazioni diventano più comuni nell’oceano, notano i ricercatori, può anche essere una tale vagliatura genetica.

Il team sta ora lavorando per capire la funzione delle sequenze genetiche contrassegnate dai test e come potrebbero aver contribuito alla sopravvivenza delle stelle marine.

 

LEAVE A REPLY

Please enter your comment!
Please enter your name here