Camminando nei boschi italiani ci si può facilmente imbattere in pietre e fossili molto particolari. Sono svariate le cave che rinchiudono reperti antichissimi, come quelle faraoniche, le più antiche da visitare. Gran parte del nostro pianeta, nei tempi che furono, era sotto il livello del mare, così quando si è prosciugato, sono “venuti a galla” miriadi di esseri viventi.

Un misterioso fossile, mina alle origini di lucertole e serpenti.

Gli antenati degli “Squamates” si perdono nel tempo. Ora i paleontologi hanno identificato il primo esempio conosciuto:  il Megachirella.

Il fossile di Megachirella, è una lucertola di 240 milioni di anni ritrovata nelle Alpi italiane. Circa 240 milioni di anni fa, una tempesta rotolò oltre il bordo tropicale del super continente di Pangea e colpì le isole costiere. La pioggia devastava foreste di equiseti e felci, spazzando piante e animali in mare e seppellendoli nel limo.

Tra le vittime c’era un piccolo rettile. A quel tempo, non sembrava molto. Ma recentemente sulla rivista Nature, un team internazionale di scienziati ha identificato l’animale, chiamato Megachirella, come il più antico antenato degli “Squamates”, la famiglia contenente lucertole, serpenti e animaletti simili a vermi.

Con 10.000 specie distinte, gli squamati comprendono uno dei più grandi ordini di vertebrati terrestri sul pianeta. Si trovano in sei continenti, si sono adattati a una vertiginosa serie di habitat e variano in dimensioni da pitoni di 25 piedi a camaleonti più piccoli di una gomma da matita.

I membri estinti del gruppo includono enormi serpenti come Titanoboa e mosasauri marinari, che rivaleggiavano con le dimensioni di piccole balene.

Gli “Squamates” “abitano praticamente in ogni singolo ambiente”, ha affermato Tiago Simões, paleontologo dell’Università di Alberta, che ha partecipato allo studio.

“Hanno imparato a salire sul vetro, a nuotare, a scivolare. Possono persino correre sull’acqua. ”

Ma l’origine degli “Squamates” è stata a lungo un enigma. La famiglia appartiene a un gruppo più ampio chiamato lepidosauri, una categoria che comprende anche un lignaggio di sorelle chiamato i rinoceronti, rappresentato solo oggi dall’umile tuatara, un piccolo rettile in Nuova Zelanda.

Il tuatara è l’ultima specie rinocerfalica esistente.

I due gruppi arrivano da un antenato comune del lontano passato, ma quando e come è successo, rimane un mistero. I dati genetici avevano a lungo suggerito che gli squamati provenissero da qualche parte durante il Periodo Triassico Antico.

Ma quando si trattava di prove fossili, gli unici lepidosauri che qualcuno poteva trovare dal Periodo Triassico erano i rincalifagi. I primi fossili conosciuti di squamate risalgono al periodo Giurassico successivo, lasciando un frustrante divario di 75 milioni di anni tra l’antenato condiviso e l’aspetto di quelli che ora sono alcuni degli animali più familiari del pianeta.

“È come se avessimo prove definitive di una famiglia che aveva due fratelli”, ha detto il dottor Pritchard. “Di un fratello, si sa molto della vita che conduceva ma dell’altro, non si ha alcuna informazione sulla sua infanzia “.

L’esemplare è stato trovato da un cacciatore di fossili dilettante nel 1999 in un affioramento di calcare nelle montagne dolomitiche del nord Italia.

La lastra, che risaliva al medio periodo triassico, conteneva la metà anteriore di un piccolo scheletro leggermente schiacciato con una grande testa e arti anteriori pesanti.

I resti erano ben articolati, ma un po ‘difficili da capire. Quando gli scienziati lo hanno definito formalmente nel 2003, lo hanno descritto come un lepidosauro primitivo.

Ma nel 2014, il dott. Simões – che è specializzato nel districare la storia evolutiva degli squamati viventi ed estinti – ha trovato un documento sul fossile che ha attirato il suo interesse. Guardando le figure anatomiche, capì subito che probabilmente stava guardando una lucertola molto primitiva.

Massimo Bernardi, paleontologo presso il Museo della Scienza di Trento, in Italia, ha suggerito di eseguire una scansione micro TC ad alta risoluzione per vedere meglio le ossa compresse.

Sotto lo sguardo high-tech degli scanner, gli scienziati sono stati in grado di ricostruire digitalmente le piccole ossa schiacciate, individuando dettagli estetici dell’anatomia invisibili ad occhio nudo.

Trovarono che porzioni della scatola cranica dell’animale somigliavano più a quella di una moderna iguana  rispetto a  quelle di altri rettili triassici; così come la disposizione dei denti e la mancanza di perforazioni nella parte inferiore delle vertebre.

I fossili ci rilevano i segreti dell’antichità portando grandi quantità di informazioni di vecchia e preziosa data. Il fatto straordinario è la quantità ancora presente all’interno della crosta terrestre, immagina fossili interconnessi a cristalli di quarzo e gemme grezze. La cosa giusta da fare sarebbe in realtà, di lasciare al proprio posto questi reperti perchè di proprietà di madre natura.

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